SPAT checkt

eSports: Topsport voor ‘luie’ mensen?

Ajax contracteerde onlangs een eSporter en in Frankrijk wordt er op dit moment een eSport competitie opgezet door EA Sports en de Ligue 1. In het voetbal ontdekken ze nu pas het zogenaamde eSports, maar in heel veel andere kringen is dit al jarenlang ‘big business’. Het is misschien wel de grootst onbekende sport ter wereld. En zoals de naam doet vermoeden, nemen eSporters zich als sporters serieus. Maar is eSports wel echt (top)sport en wat kunnen andere sporten hiervan leren?

Meer dan alleen gamen
Om een beter beeld te krijgen van wat het precies is, is een korte geschiedenisles nodig. Waarom eSports nu pas bij een groot deel van het publiek bekend is, is een raadsel. De sport bestaat namelijk al ruim veertig jaar. In 1972 werd op de universiteit van Stanford de eerste game-competitie gehouden. Een groep studenten speelde het spel Spacewar. Daarna ging het snel en organiseerden game-ontwikkelaars zoals Atari toernooien op grote schaal. Vanuit heel Amerika deden ongeveer 10.000 mensen per toernooi mee. Vanaf 1990 verschoven de competities van off- naar online. Wederom georganiseerd door ontwikkelaars zoals Nintendo werden nu gamers over de hele wereld bereikt en verzameld. Toen begin 21e eeuw meer games op de markt kwamen die online konden en meer mensen toegang hadden tot het internet, maakte ook eSports een groeispurt. Een groeispurt waar deze ‘nieuwe’ sport nog steeds in zit. Niet alleen het aantal deelnemers, toernooien en fans nemen de afgelopen jaren sterk toe, ook het prijzengeld en de media-aandacht ontbreken niet.

Wat een gamer een topsporter maakt, heeft hetzelfde als wat een voetballer of tennisser topsporter maakt. De gamer is een van de beste in zijn soort en traint meerdere uren per dag. Je ziet het alleen niet aan zijn of haar lichaamsbouw. Deze belangrijke factor zorgt mede voor een verandering van definitie van sport. Volgens Michael Wagner (2006) is eSports er weinig twijfel over of het topsport is. De afgelopen eeuwen kreeg sport vaak een connotatie met fysieke kracht en vaardigheden. Twee eisen voor sport die de vorige eeuw ook nodig waren om je staande te houden in het dagelijks leven. Nu de wereld is veranderd van een industriële samenleving naar een samenleving die gericht is op informatie en communicatie, is eSports een logisch gevolg daarvan. Volgens Wagner veranderen culturele praktijken zoals sport en kunst namelijk ook mee. Bij de definitie van sport zijn nu naast de fysieke, ook de mentale capaciteiten een belangrijke details in de definitie. Het is dus meer dan alleen een potje gamen.

Een voorbeeld van een typische eSporter die sport op hoog niveau is Fabian Diepstraten. In gesprek met het NRC geeft hij een mooi beeld van waarom deze sport als topsport gezien mag worden. Gestopt met zijn opleiding richt hij zich full-time op zijn favoriete game League of Legends. Binnen twee jaar verdiende hij 70.000 euro aan prijzengeld en had hij een contract bij een groot team. Het trainen bestaat niet alleen uit het spelen van de game, ook heeft Fabian teambesprekingen en één-op-één-gesprekken met zijn trainers. Zijn hele ritme is erop gericht om nóg beter te worden in de populaire fantasy-game.

Nieuwe vormen van geld verdienen
Vooral via videoplatform Twitch is eSports groot geworden. Het platform waarop gamers hun wedstrijden of oefenpotjes kunnen streamen, is een ideaal platform waar, naast een groot publiek, ook geld verdiend kan worden. Fans abonneren zich voor een paar euro op hun favoriete gamer en deze verdient op deze manier zo zijn boterham. Maar niet alleen via fans komen inkomsten binnen, ook bedrijven hebben eSports ontdekt. Grote bedrijven als sponsoren zorgen voor een grote groei. Zij financieren toernooien en sponsoren zelfs teams. Op eDay, een congres voor digitale marketing, sprak Ward Green. Hij liet de groei zien van eSports en benadrukte dat het ook in Nederland langzaamaan terrein wint. Daarnaast meent hij dat niet elk bedrijf, zoals wel in andere sporten gebeurt, zich in eSports kan mengen. Waar in het voetbal een vliegtuigmaatschappij sponsor is of in het wielrennen een vloerenwinkel, zijn dit in eSports onder andere Nintendo en Red Bull. Enkel deze merken werken voor de fans, omdat zij een specifieke doelgroep vormen. Het is in de reclames rondom eSports noodzaak dat de fans zich kunnen identificeren met het merk, aldus Green.

Ook games zien hier een nieuwe vorm van marketing in. Naast de standaard reclames die op TV en het internet verschijnen, is een toernooi om je eigen game heen organiseren een nieuwe vorm hiervan. Games die bekend staan om hun actieve inmenging met de sport zijn League of Legends, Dota en nu ook FIFA. Doordat eSports uitzenden via kanalen zoals Twitch heeft het geen last van inbreng van grote mediabedrijven. Toch kunnen zij het niet laten zich ermee te bemoeien en het ook op televisie een podium te bieden. Zo zond de Nederlandse tak van Fox Sports afgelopen voorjaar, voor het eerst een toernooi uit van League of Legends. Een stap in de goede richting voor de verspreiding van de herkenbaarheid en erkenning van de sport.

eSports bestond jarenlang zonder televisiegelden of sponsorcontracten, het opereert onafhankelijk met een kleine groep specifieke sponsors en fans. Een gezonde financiële situatie, waar andere sporten enkel van kunnen dromen. Daarnaast hebben volgens Green, gamers via Twitch en sociale kanalen intensief contact met hun fans. Het is makkelijker voor fans om zich met hun idolen te identificeren, dan in het voetbal of tennis. Ze spelen dezelfde spellen en zien er hetzelfde uit. eSports zijn dus een goed voorbeeld van hoe fans, gamers en sponsors samenwerken om een sport financieel gezond en interessant te houden.