SPAT checkt

Google neemt met ‘smart cities’ hele steden over

Google heeft al een groot imperium gebouwd van het verzamelen van clicks, het versturen van mail of het rijden met onbemande voertuigen. Begin oktober heeft het moederbedrijf van Google, Alphabet, in samenspraak met de gemeente Toronto in Canada een stuk land toegewezen gekregen om van de grond af een geheel nieuwe internetstad te bouwen. Een stad miste dus nog op de CV van Google, maar hoort een technologiebedrijf zich hier wel op te richten? SPAT checkt of dit een mooie toevoeging is aan het landschap of dat je hier maar beter niet heen kunt verhuizen.

Bijna een jaar geleden schreef ik op SPAT al over ‘slimme steden’. Veel steden zijn al ‘slim’ door het gebruik van video- en afluisterapparatuur in de straten. Hiermee proberen ze de veiligheid in de stad te waarborgen en het prettiger voor iedereen te maken. Google gaat nog een stapje verder in deze surveillance. Ze willen namelijk naast veiligheid via camera’s en microfoons de stad veiliger maken door het verkeer, de huizen en het riool- en waternetwerk tot in de puntjes te reguleren en te controleren.

Een aantal voorbeelden van deze nieuwe stad zijn bijvoorbeeld de woningen, winkels en kantoren die precies op de juiste plekken staan. Er wordt dan door Google aan de hand van algoritmes gekeken of een winkel precies op de juiste looproutes van winkelpubliek ligt of dat het kantoor niet voor te veel opstoppingen in het verkeer zorgt. Om je door deze wijk te begeven, zullen er zelfrijdende shuttles komen en zijn fietspaden verwarmd tegen de sneeuw, die in de wintermaanden veelvuldig valt in Canada.

Ook zullen er volop slimme snufjes in de stad aanwezig zijn, zoals sensoren die kijken of een prullenbak vol zit of lantaarnpalen die luisteren of er geluidsoverlast is en controleren of mensen het nieuwe parkje waarderen of niet. Er zal genoeg data worden verzameld over het gaan en staan van inwoners. De partner in dit project, Sidewalk Labs, verzekerd natuurlijk dat het de zorgen wegneemt door een uitgebreide privacyverklaring. Iets wat je je altijd maar moet afvragen natuurlijk, want volgens internetcriticus Evgeny Morozov in gesprek met De Volkskrant, zijn vooral de inwoners de grote verliezers. Volgens Morozov zijn overheden te afhankelijk van bedrijven zoals Google in het ontwikkelen van deze wijken en steden, en neemt het op den duur hele delen van onze beschaving over.

Dit zien we ook terug in het voorbeeld van de wijk in Toronto. De gemeente past wetten aan en geeft op deze manier veel macht in de handen van Google. Balkan stelt dat inwoners op deze manier ordinaire dataverzamelaars worden en niemand iets meer heeft te verbergen. Dit is dus een belangrijke afweging die je moet maken in je keuze om in de nabije toekomst jezelf te vestigen in een ‘slimme stad’. De gratis gadgets en perfecte stad worden, net zoals vaker bij sociale netwerken, gewoonweg betaald met jouw persoonlijke data. De vraag is dan ook, of we het moeten willen dat Google steden overneemt.